Campuses enter the digital era

By imposing distance or hybrid learning over the past 18 months, the health crisis has turned teaching methods in higher education upside down. As in-person classes start up again, the digital revolution in teaching and learning is taking shape, opening the way to exciting prospects, as long as all the obstacles to its development are overcome. 

It is obvious that the health crisis has been a powerful force for changing how business works, as seen in the huge shift to remote working and the acceleration of the digital transformation, a phenomenon that has also affected higher education Because, as with all organisations, lockdown and health regulations rapidly led higher education establishments to adopt remote teaching methods, with massive use of digital tools. These adaptations took place almost overnight. “One week before lockdown, to be exact,” smiles Philippe Viot, Director of Teaching Innovation and Development at ESTIA. “We were a few days ahead of lockdown being announced in March 2020. All of us, teaching staff and students, were equipped with the Office 365 suite but we didn’t much use Teams, the video-conference platform. In just a few days we had trained all the teaching staff to use it and we adapted our teaching methods to this new format over the course of the next few weeks. For example, by changing the teaching hours, because remote learning is much more tiring for students, and by allowing teaching staff to design a variety of activities.” And at the university too, a plan to ensure the continuity of teaching was rapidly put in place. At UPPA this manifested itself in the installation of some fifty Wi-Fi hotspots, very high speed broadband between the university sites, the distribution of remote connection kits, an increase in the pool of computers available to students and the use of digital tools such as Teams to deliver classes.

Another approach

Although the start of the 2021-2022 academic year saw a return to nearly normal, the successive lockdowns have brought about a clear acceleration in the technological resources used in higher education. “Before lockdown, all the University classes were open on Elearn, an online teaching platform, but not many of the teaching staff used it. Now, although we have gone back to in-person teaching, all the teaching staff are trained in it and use it. Most of the students are pleased to be back in person, but they also ask for extra tuition and information on this platform. A lot of teachers have mastered the use of digital tools, which are supplementary teaching resources. For example, Wooclap, a tool that allows you to make online multiple-choice questions, continues to be used in face-to-face teaching to enliven the lessons and check that the students have fully understood the subject, without getting into the rationale of evaluation. It’s a way of refreshing your teaching and escaping the framework of the traditional lecture. From this point of view, digital tools bring people closer rather than keeping them at a distance,” explains Frédéric Tesson, who was Vice-President of UPPA, responsible for training and university life, in the previous academic year. This view is shared by Philippe Viot. “Since the Covid-19 crisis, we have gone from experience to process. Now we have many digital tools with Microsoft Office 365, Wooclap, Teams to operate in a hybrid way, and the LMS system (an online learning platform) which are fully integrated into the teaching. For example, we use Teams in a hybrid way when a student is absent for health reasons, we have replaced the traditional whiteboards with digital whiteboards that retain what is written on them for the students… These tools help offer an ‘enhanced teaching experience’ like the enhanced engineer or technician training. They do not replace the teacher but enhance their abilities and create interactivity. It also helps students by providing them with extra resources to prepare for a class, revise it, or take it further.”

Promoting hybrid teaching and learning

Although the digital transformation has taken a considerable leap, there is a long road ahead for the development of distance or hybrid learning. “There are still many obstacles to overcome. Hybrid or distance learning requires a different type of teaching. You can’t teach a distance lesson the same way as an in-person one. The methods are different and there are new issues: how do you protect the intellectual property of the person the work produced belongs to? How do you promote this type of teaching when the university only takes account of in-person hours? It is essential to take account of time spent on digital monitoring and creating digital resources which are powerful teaching tools,” emphasises Frédéric Tesson. In order to remove some of these obstacles UPPA is taking part in the HY-PE13 project (to hybridise and share teaching), involving 13 French universities. “The aim is to produce and share digital resources and tutorials which will allow teaching staff to move to the hybrid distance teaching model. Supporting teams in this teaching and learning transformation is a major challenge.” 

New perspectives

Now a permanent feature in the field of higher education, digital tools also open up new perspectives. “We can now allow ourselves to provide some teaching sessions remotely because they are just as relevant as when done face-to-face. It’s just like in the world of work, where companies are increasingly allowing their workers to do a certain amount of their work remotely. Similarly, it is important to give students remote learning in a reasonable proportion. In the future, remote learning could be designed at individual level, for example, for high-level sports students, students with particular needs or those with a disability. These are specific requirements to be met and there is work to be done to make education even more inclusive,” adds Philippe Viot. At UPPA, a multi-site university, the digital world is also opening up interesting perspectives. “Our aim is not to have education leading to diplomas done remotely. But the digital tools may be helpful in training, such as the Continuing Education University Diplomas or Masters courses for foreign students. We also have two entirely digital Masters courses at the IAE (School of Management) and in Law. You could also envisage having a student with a disability who wants to follow a specialism remotely in a partner university, or else within the framework of European mobility. We recently launched the UNITA project, an alliance of five European universities to develop an inter-university campus. Digital is going to be very relevant in preparing for physical mobility, or following supplementary courses remotely”. Or else for sharing certain courses over two sites, as UPPA is doing with its subsidiary Staps, historically located in Tarbes and now also on the Basque coast. There is no end to the field of possibilities being opened up by the digital world.

En imposant l’enseignement à distance ou en hybride ces 18 derniers mois, la crise sanitaire a bouleversé les méthodes pédagogiques dans l’enseignement supérieur. A l’heure où les cours en présentiel reprennent, la révolution numérique de l’apprentissage prend corps, ouvrant la voie à de belles perspectives, à condition de lever tous les freins à son développement. 

C’est un constat évident, la crise sanitaire a été un moteur puissant de la mutation du travail en entreprise, matérialisée par le recours massif au télétravail et l’accélération de la transformation numérique. Un phénomène qui a aussi touché l’enseignement supérieur. Car, à l’instar de toutes les organisations, le confinement et les règles sanitaires  ont amené les établissements supérieurs à adopter rapidement des méthodes d’enseignement à distance, recourant massivement aux outils numériques. Une adaptation qui s’est faite quasiment du jour au lendemain. « Une semaine avant le confinement, très exactement », sourit Philippe Viot, Directeur Innovation Pédagogique et Développement de l’ESTIA. « Nous avons anticipé quelques jours avant l’annonce du confinement en mars 2020. Nous étions tous équipés, enseignants et étudiants, avec la suite Office 365 mais nous utilisions peu Teams, plateforme de visioconférence. En quelques jours, nous avons formé tous les enseignants à cet usage et avons adapté les pratiques pédagogiques à ce nouveau format au fil de semaines. Par exemple en modifiant les heures de cours, qui sont beaucoup plus fatigantes pour les étudiants à distance, et en laissant les enseignants définir des activités variées. ». A l’université aussi, un plan de continuité pédagogique a rapidement été mis en place. A l’UPPA, cela s'est notamment traduit par l'installation d'une cinquantaine de bornes Wi-Fi, le passage à très haut débit entre les sites de l'université, la distribution de kits de connexions à distance, l’augmentation du parc d’ordinateurs mis à la disposition d’étudiants et le recours aux outils numériques, comme Teams pour assurer les cours à distance.

Une autre approche

Si la rentrée 2021-2022 a vu un retour quasi à la normale, les confinements successifs ont entraîné une accélération nette des moyens technologiques déployés dans l'enseignement supérieur. « A l’Université, avant le confinement, tous les cours étaient ouverts sur elearn, une plateforme de cours en ligne, mais peu d’enseignants l’utilisaient. Aujourd’hui, bien que nous soyons repassés en présentiel, tous les enseignants sont formés et l'utilisent. Les étudiants, pour la plupart heureux d’être revenus en présentiel, sont eux aussi en demande de compléments de cours, de sujets sur cette plateforme. Beaucoup d’enseignants ont franchi le pas d’utiliser des outils numériques, qui sont des ressources pédagogiques complémentaires. Par exemple, Wooclap, un outil qui permet de faire des QCM en ligne, continue d’être utilisé en présentiel pour dynamiser les cours et vérifier si les étudiants ont bien compris le sujet, sans entrer dans une logique évaluative. C’est une manière de renouveler sa pédagogie et de sortir du cadre du cours magistral classique. De ce point de vue, les outils numériques rapprochent plus qu’ils n’éloignent », explique Frédéric Tesson, qui était Vice-Président de l’UPPA en charge de la formation et de la vie universitaire pendant la précédente année universitaire. Un constat que partage Philippe Viot. « Depuis la crise du Covid-19, nous sommes passés de l’expérience au process. Nous avons aujourd’hui de nombreux outils numériques avec microsoft Office 365, Wooclap, Teams pour fonctionner de manière hybride, le système LMS (plateforme d’apprentissage en ligne) qui sont entièrement intégrés aux enseignements. Par exemple, nous utilisons Teams en hybride quand un étudiant est absent pour des raisons de santé, nous avons des tableaux numériques wideboard à la place du traditionnel tableau blanc qui conservent la trace de ce qui est écrit pour les étudiants… Ces outils permettent d’une certaine façon d’avoir un « enseignant augmenté », à l’image de l’ingénieur ou du technicien augmenté. Cela ne remplace pas l’enseignant mais augmente ses capacités et crée de l’interactivité. C’est aussi un atout pour les étudiants qui ont des ressources supplémentaires pour préparer un cours, le réviser, aller plus loin ».

Valoriser l’enseignement hybride

Si la transformation numérique a fait un bond considérable, un long chemin est encore à parcourir pour développer les enseignements à distance ou hybrides. « Il y a encore de nombreux freins à lever. L’enseignement hybride ou a distance relève d’une autre pédagogie. On ne peut pas faire un cours à distance comme on le fait en présentiel. Les modalités sont différentes et les enjeux nouveaux : comment protéger la propriété intellectuelle de celui auquel appartient l’œuvre produite ? Comment valoriser ce type d’enseignement alors que l’université prend en compte uniquement les heures en présentiel ? Il est indispensable de prendre en compte le temps de suivi numérique, la création des ressources numériques qui sont des outils puissants d’apprentissage », souligne Frédéric Tesson. C’est pour lever ces freins que l’UPPA participe au projet HY-PE13 (HYbrider et PArtager les enseignements), qui regroupe 13 universités françaises. « L’objectif est de produire et partager des ressources numériques et des tutoriels qui permettront aux enseignants de passer à cette logique de l’enseignement hybride ou à distance. C’est un challenge majeur d’accompagner les équipes dans cette transformation pédagogique ».   

De nouvelles perspectives

Désormais inscrits durablement dans le champ de l’enseignement supérieur, les outils numériques ouvrent aussi de nouvelles perspectives. « Aujourd’hui, on peut se permettre de continuer à dispenser certains cours à distance car c’est tout aussi pertinent qu’en présentiel. On peut faire l’analogie avec le monde du travail, où de plus en plus d’accords d’entreprises permettent un temps de télétravail aux salariés. De la même manière, il est important de laisser aux étudiants un temps de téléenseignement dans une proportion raisonnable. A l’avenir, le téléenseignement pourrait être envisagé à l’échelle d’un individu, par exemple pour des étudiants sportifs de haut niveau, des étudiants à besoins particuliers ou porteurs de handicap. Ce sont des spécificités à prendre en compte et il y a un travail à mener pour rendre l’enseignement plus inclusif encore », ajoute Philippe Viot. A l’UPPA, une université multi sites, le numérique ouvre aussi des perspectives intéressantes. « Notre vocation n’est pas de faire de l’enseignement diplômant à distance. Mais le numérique peut être intéressant pour des formations, comme des Diplômes Universitaires en formation continue ou des masters qui s’adressent à des étudiants étrangers. Nous avons d’ailleurs deux master entièrement numériques à l’IAE et en Droit. On peut aussi imaginer accueillir un étudiant en situation de handicap et qui veut suivre une spécialité à distance dans une université partenaire, ou encore dans le cadre de mobilités européennes. Nous avons récemment lancé le projet UNITA, une alliance de cinq universités européennes pour développer un campus interuniversitaire. Le numérique va être très pertinent pour préparer les mobilités physiques, imaginer des compléments de cursus suivi à distance… ». Ou encore pour mutualiser certains cours sur deux sites, comme le fait l’UPPA avec sa filière Staps historiquement implantée à Tarbes et désormais présente également sur la côte basque. Le numérique n’en finit pas d’ouvrir le champ des possibles.

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